軟木塞還是螺旋蓋

Category: 葡萄酒酒具
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     雖然擰蓋的出現,是為了解決軟木塞容易變質的缺點,但關於兩者之間誰是誰非的爭論,至今仍然沒有停止過。


     
    "Quercussuber"是一種綠橡木的植物學名,它和釀酒時用的橡木桶是完全不同的。這種橡木樹需要大量的陽光,還需要低降雨量和稍高濕潤度,它的樹皮質量和厚度根據生長地方的特定環境條件而顯不同。這種橡木只生長在地中海的某些地區:葡萄牙、西班牙和北非。軟木塞所採用的是這種橡木樹的樹皮,樹皮是樹的保護層,一般的樹會因為失去樹皮而死去。但這種軟橡木有兩層樹皮。內層的樹皮是有生命力的,它是每年新樹皮生長的基礎。

      法律規定直到樹齡達到25年時才能對“Quercussuber”樹進行第一次收穫。收穫的橡木在大小和密度上都很不規則,通常會被用來做地板或良好的絕緣材料。9年後,可以對樹再次進行收穫,但這次收穫的橡木仍不夠好。直到第三次收穫——這時樹齡已達52年了。此時樹木的大小規格和密度才能使其成為合適的葡萄酒瓶塞材料。一棵橡木一生中通常可有13~18次有用的收穫。

       借助一把鋒利的斧頭就可以把軟橡木剝下來,這些樹皮隨後會被堆疊起來進行風化。一旦被運到葡萄牙的工廠進行加工,這些橡木會被再次堆疊起來風乾至少6個月。適當的濕度對橡木的彈性和可壓縮性至關重要。風乾後,這些軟木會被放入沸水中浸泡90分鐘,一是為了消毒,二是為了讓其彎曲的形狀變平整。隨後,軟木還要放置3到4周讓其達到理想的濕度。接著這些材料會被一條條地擺放整齊,然後按照瓶子的大小和需要的形狀在上面打出木塞。之後,再打磨木塞的頭部和軀體,使所有木塞都有一致的長度和直徑。需要注意的是樹皮的厚度決定著木塞的直徑,而不是樹皮的長度,因此樹的年輪像是被縱向地植入木塞中。接著會對木塞進行清洗並吹乾,大部分會被用氯或過氧化氫漂白,這樣不但能消毒,還能把剩餘的雜質去掉。也有一些是不用漂白的,這取決於葡萄酒廠的需求。木塞會按質量分等級,也會打上葡萄酒廠的名字。最後,在木塞的表面噴或塗上硅樹脂、石蠟或樹脂,這是為了容易塞入瓶口,也可提高對玻璃瓶的密封度。
      
       早年間,葡萄酒釀好就喝,根本用不著瓶塞。19世紀葡萄酒開始裝瓶保存,尋找一種符合衛生的封瓶手段,成了困擾釀酒人的難題。有人試過橡膠棒,發現太硬,有人在中空的橡膠管裡填滿棉絮,取其柔軟,然後在兩端貼上軟木片,效果終究比不上純天然的橡木塞。然而,天然橡木塞也不是十全十美,因為它身上有一股刺激的味道(軟木塞味)會串進葡萄酒裡,影響酒的品質。

       一個半世紀以來,人們想盡辦法去除軟木塞散發的難聞氣味:用開水澆、在表面塗石蠟、反覆漂洗……道高一尺,魔高一丈,軟木塞不肯向科技手段妥協。人們開始尋找一種替代品。事實上,許多葡萄酒生產商現在已經放棄軟木塞,改用絕對無味、密封良好的金屬螺旋瓶蓋。螺旋蓋除了能避免軟木塞味之外,還有一個優點就是開啟方便,我們不需要再為找到一個開瓶器而煩惱,只需要輕輕一擰,即刻就能享受到葡萄酒的美味。

       優質葡萄酒在裝瓶之後,需要一段時間(有的長達數十年)才真正成熟。在這個過程中,葡萄酒需要少量氧氣促進成熟。天然軟木塞接觸酒液後略微膨脹,空氣透過木栓層裡極細微的氣孔緩緩滲入,氧化作用才能慢慢產生。金屬螺旋瓶蓋確保空氣被百分之百隔絕在酒瓶之外,杜絕了氧化作用,酒也失去成熟的機會。另外,缺乏微量空氣滲入,酒瓶裡可能會產生還原反應,芳香類分子和硫黃分子之間的化學反應不但讓酒失去芳香,而且生出一股硫黃的臭氣。一個葡萄酒工藝學家評價說:“一瓶酒生產出來後很快被消費掉,發生還原反應的機會極低。但是保存3年之後會出現什麼情況?那就難說了。酒可能不至於變質,但是能不能達到令人滿意的狀態,就很難說了。”
       
       講到這裡我們不難看出,螺旋蓋密封的葡萄酒適合用於中-短期儲存的葡萄酒和白葡萄酒(因為不需要氧氣柔化單寧)。長期儲存的優質葡萄酒還是需要軟木塞,儘管它還存在著一個致命的缺點。